On Top of a Mountain, All Covered in Trees

Posted by on Dec 17, 2011 in Shiga, Travel Volunteer Journey | One Comment
On Top of a Mountain, All Covered in Trees

Art collectors aren’t unique to Japan, nor are world class exhibitions of art. But one thing I’ve never encountered before is the desire to take these rare, extremely valuable items away from major cities and move them out to obscure, rural locations. That, I think, is quite peculiar to Japan.

We first found this sort of thing in Towada, away back up in Aomori prefecture. I wrote at the time that Towada was a totally ordinary, functional little city, that would have been completely unremarkable if it wasn’t for the world class collection of modern art that spilled out from the Towada Art Centre and into the street.

The same thing happened at the island of Naoshima, which was just “another rock in the water” until the Benesse Corporation spent millions on curating an astounding collection of fine art and housing it in galleries with award-winning designs. A few weeks after that, it was a dazzling array of China, this time just hanging out the back of a hotel in Kagoshima.

Today in little Shiga prefecture we were once again confounded, this time by the Miho Museum, up in the hills just south of Otsu. Founded in the mid 90s by Mihoko Koyama, it differs from the other collections we’ve seen in that it’s a collection of some incredibly old, important archaeological artefacts, the likes of which you ordinarily find in the British Museum or a Smithsonian. Instead, the 2,500 piece collection – of which about only 10% is ever on show – is found far out in the countryside, on top of a mountain in perfect seclusion.

That means things like a 3,500 year old solid silver horus that was so precious it was only worshipped by the Pharaohs themselves are today on display for anyone who manages to find the museum. It is one of the jewels of the Egyptian section, but it is a junior piece when compared to some of the reliefs that go back to 2700BC.

Elsewhere there are necklaces from ancient Persia, Greek statues and Roman artworks. Another of the stars is a 2.5m standing Buddha found in Pakistan, thought to be half of the total of such examples anywhere in the world.

Of course a truly outstanding collection doesn’t come cheap – the total value is estimated to be over $1 billion. Thankfully, as the heiress to a fortune of the Toyobo textiles empire, the eccentric Koyama had that kind of cash to spend. So at the age of 80 she packed her bags and travelled the world to curate her mountain marvel, hiring the equally eccentric, multi award-winning architect I.M. Pei to build her version of Shangri-La.

It sounds like an awful lot of work for a pair of octogenarians, but Koyama, as the founder of the cult/religion of Shumei, had a great responsibility to dedicate herself to high art. “Throughout history, art has touched the part of the human spirit that exists above the struggle for survival and beyond the sphere of reason. It can put humankind in touch with the best qualities of human nature,” reads their doctrine. They literally worship the stuff.

Some of their other beliefs may seem a little sketchy (especially the “healing with light” stuff) but so far as organised religions go, having a deep love of art, beauty and nature aren’t such bad founding principles. Especially if they produce results like the Miho Museum.

アートコレクターや世界的な美術展示担当者にとって日本は決してユニークな場所ではない。だが世界有数で貴重な作品を、都市から離れた地方で楽しめるようにするという点は非常にユニークだ。

最初その例を青森県の十和田で目にした。十和田はその世界的に有名な作品を集めた美術館・十和田アートセンターがなければ、至って普通の街だと紹介した。

そして同じようなものを香川県の直島でも目にした。直島は瀬戸内海に浮かぶ多くの島の一つにすぎなかったのだが、ベネッセ・コーポレーションが世界的に有名な作品を展示し、またアーティストに創造の場を提供する事によって特別な場所になった。その数週間後、鹿児島のホテルで素晴らしい陶器のコレクションを目にした。

今日ここ滋賀県にあるミホ・ミュージムでまたも驚かされた。ミホ・ミュージアムは90年代に小山美秀子によって設立された。そこには通常各国の首都にある主要な美術館や博物館で目にするような価値の作品が保管されている。また2500点の全てを展示するのではなく、常時目にできるのはその10%だけなのだ。

例えばファラオ達だけによって崇拝された3500年前のエジプトのホルスなどは、この美術館を探し当てた人だけの為に展示されているのだ。それは最も美しいエジプトに関する展示だった。

またそこにはペルシャ、ギリシャ、そしてローマ時代のネックレスがあったり、また世界に二つしかない、2.5メートルにもおよぶパキスタンの仏像などもあるのだ。

もちろんそれらのコレクションは決して安いものではなく、1000億円以上の価値があると言われている。小山氏は80歳の時から世界中を旅してこれらの貴重なコレクションを集め、数々の賞を受賞しているイオ・ミン・ペイ氏に美術間の設計を依頼したのだ。

80歳の女性にとってこのプロジェクトはちょっと大がかりすぎると思う人もいるかもしれないが、神慈秀明会の会主として小山氏はこのプロジェクトの必要性を感じていたのだ。また秀明会の教えに“歴史の中で芸術は人間の精神の一番高いところを司っている。また最高のものを求めるのは人間として当たり前の事だ”とある。

秀明会の教えはともかく、美術を愛する心や大切に思う気持ちは大切であると思う。
そしてそれがここミホ・ミュージアムのように形になれば尚素晴らしい・・・

1 Comment

  1. Kavey
    December 18, 2011

    Beautiful building.
    And perhaps there’s something to be said for having to make such an effort to go and view these special relics… sometimes one sees the crowds of tourists wandering through the Louvre or British Museum, ticking off the greats within the collections, without any real interest or understanding or appreciation…